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Los murciélagos (del latín mus, muris -ratón- y caeculus - diminutivo de "ciego") son mamíferos cuyas extremidades superiores se desarrollaron como alas. Mientras que otros mamíferos como la ardilla voladora sólo planean distancias limitadas, los murciélagos son los únicos que son realmente capaces de volar.

Los murciélagos pertenecen al orden de los quirópteros o Chiroptera (del griego χειρος, cheiros -mano- y πτερον, pteron -ala-), puede ser traducido como "mano-alada". La estructura del ala abierta es muy similar a la de una mano humana abierta y cubierta por una membrana.

Si bien la longevidad de los mamíferos suele guardar relación con el tamaño del animal, el murciélago presenta una excepción a esta regla. Pueden llegar a vivir 15 años o incluso más.

Alimentación

La mayoría de los murciélagos son frugívoros o se alimentan de pequeños insectos. Los ataques de murcielagos a humanos son poco frecuentes aunque no raros. Existen únicamente tres especies que se alimentan de sangre, de las cuales dos lo hacen de aves y sólo el vampiro común (Desmodus rotundus) lo hace de mamíferos grandes, principalmente de ganado en zonas con potreros. Como todo depredador en la cadena alimenticia regula la población de las especies de las cuales se alimenta. Cumplen un papel muy importante en la naturaleza, como polinizadores, dispersores de semillas y controladores de plagas de insectos.

Una mordida de murciélago por si misma resulta poco dañina sin embargo pueden transmitir enfermedades y parásitos en su saliva, que de no ser detectados pueden causar daños importantes. El caso más evidente es la rabia. Resulta inexplicable el por qué los murciélagos muestran tal resistencia a infecciones virales como la rabia, mientras que sus efectos son notables en otros mamíferos.

Una de las características de los murciélagos es el desarrollo del "sexto sentido" mediante el cual orientan el vuelo en la oscuridad, detectan a sus presas e identifican a sus predadores. Este sistema recibe el nombre de "ecolocalización" y consiste en la emisión de ultrasonidos durante el vuelo, ondas que rebotan en los diferentes objetos y que le permiten al animal saber cuál es la distancia que lo separa del objeto.

Los murciélagos tienen menor actividad (salidas) los días de lluvia y en las temporadas frías.

El estiércol de los murciélagos se llama murcielaguina y es similar en tamaño y color al de las lauchas.
Poseen una membrana en forma de ala en sus extremidades anteriores (patagio) que los capacita para el vuelo. La dentadura, la lengua y la trompa varían según la distinta alimentación (pescados-frutas-insectos-néctar de floresetc). El pabellón de la oreja y los apéndices nasales son muy desarrollados.
Algunos murciélagos pueden volar a más de 50 Km/h.

Estos animales son muy sociables. Machos y hembras intercambian llamados y los recién nacidos, que aún no tienen pelos y su piel se vé de color rosa, chillan sin parar cuando las madres vuelven de caza.
Otra característica que tienen estos mamíferos es que al copular, las hembras reciben el esperma de los machos y lo pueden guardar en su organismo, fecundando recién cuando sea la época y el lugar más apropiado para obtener suficiente alimento.

Si bien la presencia de estos mamíferos es indeseable por los ruidos que hacen, por el olor de sus excrementos o por los ectoparásitos que pueden trasportar, merecen ser respetados y protegidos tratando de ahuyentarlos y no matarlos a fin de que sigan actuando de control ecológico de varias plagas de insectos.
 






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